Salute

Una proteina per curare il Parkinson e non solo

Regola i livelli delle proteine mutate che uccidono i neuroni in diverse malattie neurodegenerative, dall'Alzheimer alla SLA

tac di un cervello

Marta Buonadonna

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Che cosa hanno in comune il morbo di Parkinson, il morbo di Alzheimer, la malattia di Huntington, e la sclerosi laterale amiotrofica (SLA)? Tutti questi disturbi sono attivati da un comportamento anomalo delle proteine nel cervello. In pratica si accumulano nei neuroni danneggiandoli fino a ucciderli, il che comporta sintomi come tremori, perdita di memoria e le altre manifestazioni tipiche delle malattie neurodegenerative. Uno studio appena pubblicato online su Proceedings of the National Academy of Sciences ha impiegato una proteina diversa, la Nrf2, per riportare nella norma i livelli delle proteine incriminate prevenendo così la morte cellulare.

Un regolatore di proteine
I ricercatori hanno testato Nrf2 in due modelli del morbo di Parkinson, ovvero in presenza della mutazione di due diverse proteine, LRRK2 e alfa-sinucleina. In entrambi i casi sono riusciti a innescare dei meccanismi di pulizia nelle cellule per rimuovere gli accumuli proteici. "Nrf2 coordina un intero programma di espressione genica", spiega Gaia Skibinski, ricercatrice dei Gladstone Institutes che hanno condotto lo studio. "Ma fino ad ora non sapevamo quanto fosse importante per regolare i livelli delle proteine". "Accentuare l'espressione di Nrf2 in modelli cellulari della malattia di Parkinson ha avuto un effetto enorme. Di fatto protegge le cellule contro la malattia meglio di qualsiasi altra cosa abbiamo provato".

Gli scienziati hanno usato sia neuroni di ratto sia neuroni umani creati da cellule staminali pluripotenti indotte. Utilizzando un microscopio robotizzato i ricercatori hanno controllato i singoli neuroni nel tempo per monitorare i loro livelli di proteine ​​e la loro salute generale. Hanno catturato migliaia di immagini delle cellule nel corso di una settimana, misurando lo sviluppo e la morte di ciascuna. Così hanno scoperto che Nrf2 ha lavorato in diversi modi per contribuire a rimuovere sia la proteina LRRK2 sia la α-sinucleina mutanti dalle cellule.

Alla ricerca del farmaco giusto
"Sono entusiasta di questa strategia per il trattamento di malattie neurodegenerative", ha dichiarato Steven Finkbeiner, autore anziano del lavoro. "Abbiamo testato Nrf2 in modelli della malattia di Huntington, del morbo di Parkinson e della SLA, ed è la cosa più protettiva che abbiamo mai trovato". Ma dal momento che è coinvolta in così tanti processi cellulari, la proteina potrebbe essere un bersaglio difficile per un farmaco. Quindi i ricercatori si stanno concentrando su alcuni dei suoi effetti a valle e sperano di identificare altri elementi che giocano un ruolo nel processo di regolazione delle proteine che interagiscono con Nrf2 per migliorare la salute delle cellule e che possano essere più facili da manipolare farmacologicamente.

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