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Salute

Così lo yoga combatte il dolore cronico

Le pratiche mente-corpo aumentano la quantità di materia grigia che invece il dolore fa diminuire, invertendone gli effetti sul cervello

Il dolore cronico provoca disturbi e cambiamenti nell'anatomia del cervello, ma lo yoga può essere uno strumento importante per prevenire o addirittura invertire i suoi effetti. A sostenerlo, nel corso del meeting annuale dell'American Pain Society che si è appena a Palms Springs, in California, è Catherine Bushnell, del National Center for Complementary and Integrative Health, che ha spiegato che molti pazienti con dolore cronico presentano ansia e depressione associate, così come è possibile che abbiano dei deficit delle funzioni cognitive. Inoltre, studi di imaging cerebrale svolti sia sui topi sia sull'uomo hanno mostrato alterazioni nel volume della materia grigia e nell'integrità della sostanza bianca nel cervello causati proprio dagli effetti del dolore cronico.

Cosa succede nel cervello?

"Gli studi di imaging in diversi tipi di pazienti con dolore cronico mostrano che i loro cervelli differiscono da quelli dei soggetti sani", ha spiegato Bushnell. "Studi su persone affette da depressione mostrano anche una riduzione della materia grigia, e questo potrebbe contribuire ai cambiamenti che si osservano nei pazienti con dolore che sono depressi. La nostra ricerca mostra che la perdita di materia grigia è direttamente correlata al dolore quando prendiamo in considerazione la depressione". L'impatto della perdita di sostanza grigia dipende da dove questa si verifica nel cervello. La sua diminuzione può portare a disturbi della memoria, problemi emotivi e peggiorare la funzione cognitiva. La buona notizia riguarda il ruolo che tecniche mente-corpo, come lo yoga e la meditazione, possono avere nel contrastare gli effetti del dolore cronico sull'anatomia cerebrale.

Gli effetti dello yoga

"Praticare lo yoga ha l'effetto opposto sul cervello rispetto a quello del dolore cronico", ha detto Bushnell. E diversi studi hanno mostrato che chi pratica yoga ha letteralmente più materia grigia rispetto alle persone esaminate come controllo, in più regioni del cervello, comprese quelle coinvolte nella modulazione del dolore. "Alcuni aumenti della sostanza grigia in chi pratica yoga corrispondono alla durata della pratica, il che suggerisce che ci sia un nesso causale tra lo yoga e l'aumento di materia grigia", chiarisce la scienziata. I cambiamenti della materia grigia nell'insula o nelle strutture interne della corteccia cerebrale sono i più significativi per la tolleranza al dolore. "Le dimensioni della materia grigia nell'insula sono correlate con la tolleranza al dolore, e un suo aumento in questa sede può derivare dalla pratica dello yoga ", ha detto Bushnell.

"I cambiamenti nell'anatomia del cervello possono contribuire ai disturbi dell'umore e ad altre patologie affettive e cognitive che accompagnano il dolore cronico. Le pratiche mente-corpo sembrano esercitare un effetto protettivo sulla materia grigia del cervello, che contrasta gli effetti del dolore", conclude Bushnell, contribuendo quindi anche a restituire serenità.

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